Parte I — Heavy Metal: la psicodelia que cayó de Urano

[Parte I de la serie “Cursillo de Historia del Metal: Porqué los géneros del metal se llaman así”]

¡ATENCIÖN: esta serie NO se trata sobre la historia del heavy metal y sus ramificaciones, sino sobre el origen de sus diferentes nombres. Al terminar de leer la serie, lo pensarás dos veces antes de debatir sobre si X banda es de tal o cual género.

Heavy Metal Magazine (logo)

El famoso logo de la no menos famosa revista francesa de ciencia ficción, fantasía y arte gráfico Heavy Metal, fundada en 1977

Puede que Black Sabbath haya definido la forma musical del heavy metal como lo conocemos hoy día, pero lo cierto es que los orígenes del nombre preceden a Led Zeppelin o Iron Butterfly por años… …y tanto la mariposa de hierro como el zepelín de plomo le deben su pesadez a la tóxica mezcla de drogas y elementos químicos conocida como “metales pesados”… ¡y aquí te contamos la historia!

TABLA PERIÓDICA: NO SON TODOS LOS QUE ESTÁN…
Durante siglos, se ha conocido como “metales pesados” (heavy metals) a un grupo no muy bien definido de elementos que presentan características metálicas, cuya densidad, peso y/o número atómico son elevados (es decir, “pesados”). En este grupo de metales y semimetales están el hierro, el oro, la plata y el platino, mientras que otros reciben el apelativo de “pesados” no por su densidad o peso, sino por su toxicidad, como el arsénico, el cadmio, el mercurio, el cromo y el plomo.

Hierro, Plomo, Molibdeno, Mercurio... ¡metales pesados!

Hierro, Plomo, Molibdeno, Mercurio… ¡metales pesados!

Sin embargo, la definición de qué es un metal pesado cambiará dependiendo a quién le preguntes; aunque el uranio es un metal (actínido), denso y altamente tóxico, un físico te dirá que el berilio, por ejemplo, no sería un metal pesado teniendo en cuenta su densidad (pero sí es tóxico), mientras que el químico te dirá que el arsénico, siendo tóxico, no es un metal y el médico, por su parte, te indicará que el bismuto, siendo el más denso de los elementos libres, no es tóxico.

Aun así, los tres te dirán que el término heavy metal es una mala denominación (misnomer) y que la comunidad científica aún no se pone de aceurdo sobre cómo nombrarlos. Pero como lo nuestro no son este tipo de sutilezas, prosigamos

[Otro uso aparente del término “Metal Pesado” estaría relacionado con la jerga militar militar para referirse a tanques o baterías de artillería pesada, pero el equipo de Crónicas Estigias no pudo referenciar con certeza esta afirmación -ED]

LA PSICODELIA QUE VINO DE URANO (¿O DEL URANIO?)
La evidencia disponible sugiere que el escritor estadounidense William S. Burroughs acuñó el término heavy metal en sentido metafórico para referirse a las drogas adictivas, de las cuales era entusiasta.*¨[El viejo que aparece en este video de Ministry hablándole a la cámara y disparando su rifle a los ‘valores’ es… ¡adivinaron! William S. Burroughs]

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Escritor icónico de la contracultura de su país, Burroughs —quien documentó su paso por Colombia en su libro Cartas del Yagé (o Cartas de la Ayahuasca, si se trata de la versión en Editorial Alfaguara) en búsqueda de una planta que, supuestamente, daba poderes telepáticos— crea un personaje en su novela «La Máquina Blanda» (The Soft Machine, 1961) llamado «Uranian Willy, the heavy metal kid» (Willy Uranio, el Chico de Metal Pesado) quien, dado que el uranio es un metal pesado, probablemente esté hecho de dicho elemento, aunque tal vez era un juego de palabras del escritor haciendo alusión a que Willy sea del planeta Urano.

La duda queda despejada en su siguiente novela, Expreso Nova (1964) en la que nos presenta a los coterráneos de Willy de la siguiente manera: «With their diseases and orgasm drugs and their sexless parasite life forms -Heavy Metal People of Uranus wrapped in cool blue mist of vaporized bank notes- and the Insect People of Minraud with metal music» que, burdamente traducido, vendría siendo algo así como «Con sus enfermedades y drogas de orgasmo y sus formas de vida parásitas y asexuadas —el Pueblo de Metal Pesado de Urano envuelto en fresca bruma azul de billetes de banco vaporizados— y el Pueblo Insecto de Minraud con música metálica». [Por cierto que eso de “People of Uranus” suena graciosísimo en inglés, parecido a “People of Your Anus” -ED].

La relación drogas / metal pesado fue explicada por el propio Burroughs en una entrevista realizada al escritor por Conrad Knickerbocker y publicada en la edición #35 de The Paris Review publicada en el otoño de 1965:

«Sentí que el metal pesado era algo así como la expresión suprema de la adicción, que hay de hecho algo metálico en la adicción, que la etapa final alcanzada no es tan vegetal como mineral»

Tal vez por esta conexión con las sustancias psicoactivas, la banda británica experimental Hapshash and the Coloured Coat lanza en 1967 un álbum titulado …featuring The Human Host And The Heavy Metal Kids, cuya música, muy psicodélica, nada tiene que ver con el género musical de esta serie.

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Cabe anotar que en el contexto de la contracultura anglosajona de aquellos años, el término heavy (pesado) hacía alusión a conceptos serios, poderosos, densos o profundos, y que en este sentido sería utilizado por la banda Iron Butterfly. Pero no nos adelantemos.

EL METAL PESADO ENTRA A LA MÚSICA
La evidencia documental rastreable sugiere que la expresión heavy metal se utilizó por primera vez para describir un sonido o propuesta musica en 1968 aunque, una vez más, distante de lo que hoy día se conoce como heavy metal. En la edición #10 de la revista Rolling Stone, con fecha del 11 de mayo de ese año, Barry Gifford reseña el álbum A Long Time Coming de la agrupación Electric Flag de la siguiente manera: «This is the new soul music, the synthesis of white blues and heavy metal rock» [«Esta es la nueva música soul, la síntesis del blues blanco y del rock de metal pesado» -ED].

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Otras referencias a propuestas musicales como pesadas se encuentran en una reseña al álbum Led Zeppelin II publicada en The Village Voice el 15 de enero de 1970, comparándoles con Blue Cheer o Vanilla Fudge; en la crítica escrita por Michael Saunders “Metal Mike” al álbum As Safe as Tomorrow Is (1969) el debut la banda Humble Pie, reseña incluida en la edición del 12 de noviembre de 1970 de la revista Rolling Stone, describiendo ese primer álbum como “noisy, unmelodic, heavy metal-leaden shit-rock band with the loud and noisy parts beyond doubt” [«ruidosa, no melódica, de metal pesada como el plomo, banda de rock de mierda, con partes ruidosas más allá de toda duda» -ED], despachándose contra el tercer álbum de Humble Pie como “more of the same 27th-rate heavy metal crap” [«más de la misma basura heavy metal de 27° categoría» -ED].

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Creem Magazine, mayo de 1971

Creem Magazine, mayo 1971

Finalmente, la reseña del álbum Kingdom Come de la agrupación Sir Lord Baltimore, también escrita por “Metal Mike” para la edición de mayo de 1971 de la revista Creem: “This album is a far cry from the currently prevalent Grand Funk sludge, because Sir Lord Baltimore seems to have down pat most all the best heavy metal tricks in the book” [«Este álbum se aleja bastante del lodoso Grand Funk prevalente en la actualidad, porque Sir Lord Baltimore parece haber dominado gran parte de todos los trucos de heavy metal que existen» -ED] con lo que puede asumirse que la expresión ya tenía un sentido específico en la prensa especializada de entonces.

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Detalle de la contracarátula del álbum In-A-Gadda-Da-Vida (1968) de Iron Butterfly

Detalle de la contracarátula del álbum In-A-Gadda-Da-Vida (1968) de Iron Butterfly

El 22 de enero de 1968 la agrupación Iron Butterfly lanzaba su álbum debut Heavy. y el 14 de junio de ese mismo año salía su segunda producción, la famosa In-A-Gadda-Da-Vida en cuya contracarátula la banda explicaba su nombre de la siguiente manera: ‘Iron’ (hierro) simbólico de algo pesado, en cuanto a sonido; ‘butterfly‘ (mariposa): liviano, atrayente y versátil (…) un objeto que puede utilizarse libremente en la imaginación”.

En 1968 también aparece el sencillo 7″ Born to Be Wild , incluido en el álbum debut de los norteamericanos Steppenwolf y banda sonora de la película Easy Rider, convertida en un himno a la libertad en la carretera, y que registra la primera aparición de la expresión heavy metal thunder haciendo alusión al sonido de la motocicleta:

I like smoke and lightning / heavy metal thunder…
R
acin’ with the wind / and the feeling that I’m under…

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El nombre de Led Zeppelin también tiene su historia: según la leyenda, cuando el músico de sesión Jimmy Page se une a The Yardbirds en 1966 para reemplazar al saliente bajista Paul, y cambiando después a la guitarra uniendo su talento al de Jeff Beck (el otro guitarrista). Beck sale de la banda, los Yardbirds se desgastan luego de constantes giras y Page quiere formar un supergrupo junto a Beck y dos integrantes de The Who: el bajista John Entwistle y el baterista Keith Moon. Ante la propuesta, los dos miembros de The Who sugirieron que una banda con Page y Beck “se iría al suelo como un globo de plomo” (a lead balloon). Aunque Jeff Beck, Jimmy Page y Keith Moon lograron grabar juntos la canción ‘Beck’s Bolero’, el proyecto nunca se concretó.

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Para 1968, la banda de Jimmy Page se llamaba New Yardbirds, conformada con el cantante Robert Plant, el baterista John Bonham y el bajista John Paul Jones. Por razones legales, Page cambia el nombre de la banda retomando la vieja idea de Moon y, reemplazando “globo” por “zepelín”, logra combinar en su nombre los elementos de suavidad y pesadez que tenía su música.

Así que ahí lo tienen: Iron Butterfly, la mariposa de hierro (un metal pesado) y Led Zeppelin, el zepelín de plomo (otro metal pesado). Pero aún faltaba un elemento…

¡LOS MAESTROS DE LA REALIDAD NACIERON EN MORDOR!
Esto de seguro lo aprendiste en YouTube: desde 2005, todo documental filmado sobre la historia del género musical conocido como heavy metal te dirá que el ambiente de Birmingham, una ciudad ruidosa y llena de fàbricas, ejercerìa cierta influencia sobre la mùsica de Black Sabbath y Judas Priest, dos bandas formadas en dicha ciudad. Pero tal vez desconoces que, al parecer, este ambiente tambièn ejerciò cierta influencia en Tolkien.

Siendo la primera ciudad industrializada del mundo, Birmingham era famosa desde el siglo XIX por las fábricas que, según recuento del cónsul estadonunidense Elihu Burrit en su visita a la ciudad en 1862, hacían de su cielo «negro de día, rojo de noche», y un aire viciado del hollín de sus hornos, sus fundiciones de hierro y acero, su metalisterìa y las minas de carbón de la zona, valiéndole el nombre de Black Country, o “País Negro”, con unos niveles de polución como pocos en el mundo.

Bandera del País Negro

La Bandera del País Negro, adoptada en 2012, representando el «negro de dìa, rojo de noche» de Elihu Burrit (1862).

Incluso desde antes de la Revolución Industrial, se dice que la presencia de negras vetas de carbón que asomaban a la superficie de los riscos de la región daba un aspecto natural muy negro a todo el suelo del paraje. Tolkien pasó su niñez y adolescencia en la ciudad y territorios aledaños, tomando al Paìs Negro como inspiración para las tierras negras de Mordor, y otros sitios cercanos a Birmingham como referencia para otros sitios de la Tierra Media.

En cuanto a la influencia de Birmingham en el sonido denso y metàlico de Black Sabbath, hay algo cierto: a la edad de 17 años, en su ùltimo dìa de trabajo en una de tantas fàbricas de la ciudad, Tony Iommi perdiò la punta de los dedos medio y anular de su mano erecha.

Afinación en Re♭ (Do#) - Imagen Wikipedia

Afinación en Re♭ (Do#) – Imagen Wikipedia

Siendo zurdo, esta pèrdida afectò su estilo de guitarra: al reemplazar las yemas faltantes en sus dedos por pròtesis para proteger los muñones de sus dedos, haciendo màs difìcil para èl tocar, Iommi optò por afinaba su guitarra en Re bemol (o bien Do #), tres semitonos por debajo de la afinaciòn tradicional (notorio en canciones como ‘Children of the Grave’, ‘Into the Void’ y ‘Lord of This World’, entre otras).

Esta afinación le permitió manipular mejor las cuerdas, logrando un sonido mucho màs grave, denso, “pesado”. Esta afinaciòn ha sido utilizada de manera constante en todas las canciones de Behemoth, Bolt Thrower, Candlemass, Gorgoroth, My Dying Bride, Rotting Christ, Type O Negative y Venom, entre otros. 

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TODO SE LO DEBEMOS AL MERCADEO
Como se anotó anteriormente, el término heavy (pesado) se utilizaba en contracultura de Estados Unidos (especialmente por los beatniks y los hippies) para referirse a la seriedad de un libro o un autor, o a la música lenta y densa (pesada), en contraposición a la música suave propia del pop.

Hasta 1970, la prensa especializada se había dadoun festín llamando “metal pesado” a casi cualqueir cosa que fuese tanto densa como psicodélica, es decir, influenciada por las sustancias psicoactivas, como la presentada por los heavy metal kids de , el sonido denso de Iron Butterfly o Humble Pie, la fuerte distorsión de Blue Cheer y Led Zeppelin o la pesadez lograda por Sir Lord Baltimore. Pero la mùsica rock alcanzarìa nuevas simas de pesadez y densidad el viernes 13 de febrero de 1970, con las tritonías del álbum Black Sabbath.

Tal vez el hecho de utilizar sustancias psicoactivas (Blue Cheer era el nombre de una variedad de LSD) o metales pesados en los nombres de las bandas pudo haber sellado el destino del nombre del naciente género musical.

Conociendo lo anterior, y sabiendo que se debe más a estrategias del mercadeo que a otra cosa, ¿seguirás peleando por clasificar y categorizar en géneros y subgéneros, cayendo en el juego? ¿Seguirás mordiendo el anzuelo del mercadeo, o disfrutarás la música sin caer en esos sofismas de distracción? La decisión es tuya

FUENTES CONSULTADAS
The term “heavy metal” – New World Encyclopedia
http://www.newworldencyclopedia.org/entry/Heavy_metal
The meaning and origin of the expression: Heavy metal
http://www.phrases.org.uk/meanings/heavy-metal.html

Cursillo de historia del Metal: Porqué los “subgéneros” se llaman así
Parte 1 — Heavy Metal: La psicodelia que cayó de Urano.
Parte 2 — Power Metal: Lo que tienen en común Venom, Metallica, Pantera, Jag Panzer y Helloween.
Parte 3 — Speed Metal: Te lo metieron por los ojos, y te dieron por el…
Parte 4 — Thrash Metal: le1debemos al hardcore hasta el nombre.
Parte 5 — Death Metal: No, no fue Chuck…
Parte 6 — Black Metal: No, tampoco fue Venom…
Parte 7 — Doom Metal: Dame Sabbath, épico en el centro y metálico en los bordes
Parte 8 — Gothic Metal: ¿Qué carajo tienen en común los godos, Notre-Dame y Drácula?

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